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  • 经济学人:美国“春困”是经济衰退的先兆?

    对美国经济而言,4月是形势最为严峻的一个月。以往3年中,美国经济复苏总是在年初势头强劲,到了春夏两季却再度低迷。不幸的是,如今这一现象又有再现苗条。

    尽管今年1月1日起税率大幅提高,但1月、2月间,就业、零售销售及住房市场均表现坚挺。2012年底陷入停滞的国内生产总值,在第一季度据信达到了健康的3%或以上的年化增长率。股票市场也随之创下新高。

    但到了3月份,各方面消息突然开始变糟糕。在1月、2月实现平均20.8万的就业增长,在3月突然跌至8.8万。除汽车、石油外的零售销售也有所下跌——独户房屋新开工量也同样如此。让人尤为不安的是房产市场的下跌,因为无论是低廉的抵押贷款利率,还是并不充足的房产库存,或是新增家庭的数量,这些基本面决定因素都意味着房地产市场应该保持持续增长的走势。

     

    这种奇怪的”春困”规律(spring swoon)(见图)已经引发了人们的怀疑——经济数据是否除了差错?政府统计人员通常采用经济模型来调整原始数据,从而排除季节性反复现象的影响,比如12月份零售销售增长强劲,或是冬季建筑活动量较少等。排除后的结果应该反映出经济的实际走势,而非日历上的时间变迁。有一种观点认为,经济模型将2008年底、2009年初的经济衰退部分视为季节性现象,因而上调了冬季的数据,同时又下调了次年夏季的数据以作调整。但美国联邦劳动统计局(BLS)发现,即便就业数据没有经过那几个衰退月份的季节性调整,这种模式也依然存在。

     

    摩根大通(J.P. Morgan)的经济学家迈克·费罗利(Michael Feroli)并不完全认同这一观点。他说,大企业的招聘季通常是第四季度,而中小型企业则一般在第二季度招聘。自2009年经济衰退结束后,大企业的状况要比小企业更好一些,正因如此,就业数据才会在第四季度持续走强,在第二季度有所减弱。

     

    但对于这种季节性疲软的现象,或许最令人信服的解释是——这一切不过是偶然而已:这些年的春夏两季恰巧发生了一些重大事件。2010年5月希腊首次获得纾困;2011年3月日本发生海啸,且几乎就在同一时段,”阿拉伯之春”推动国际石油价格大幅上涨;而同年夏季,美国债务上限谈判迎来摊牌时刻。2012年冬季,创纪录的暖和天气促进了经济增长,但当年夏季发生的严重旱灾又抑制了增长势头。

     

    然而,如果这种季节性疲软只是源于糟糕的运气,那最近的经济下跌又该用何种霉运解释呢?部分经济学家将之归咎于比往年提早到来的复活节,另一部分认为是寒冷的春季,甚至还有一部分人指向了塞浦路斯危机,但似乎没有一个能合理地解释此番疲软波及范围的广度和深度。

     

    一一排除后,就只剩财政紧缩这个原因了。工资税减免政策的结束和富人所得税税率的提高,将使美国纳税人今年的缴税额增加1500亿美元。3月1日,”自动减赤计划(sequester)“已经生效,本财政年度美国联邦支出将全面消减850亿美元。面对财政紧缩,现在的美国经济已不如此前那么富有活力。

     

    有一点可以肯定,这其中的时间不对。3月份的经济疲软发生在减税到期2个月后,同时又是实施”自动减赤计划”相关支出削减开始的1个月前。尽管如此,挖掘经济突然疲软的确切原因可能也是没有意义的,毕竟,衡量一个16万亿美元规模的市场经济体极难精确的。美国劳动统计局先是说,私人部门在2010年5至7月的月均就业增长仅为5.1万,2011年同期则为11.1万。经过后来多次修正,这两个数据才分别提高至10万和18.9万,这不禁让人怀疑, 2010年和2011年的经济”春困”是否真的发生过。

     

    也许美国经济并不是真正停滞了,或许正因如此,美国股市才在很大程度上忽视了坏消息的影响。但美国经济尚未摆脱财政紧缩的影响。相反,它仍在以约2%的速度蹒跚前进。美国经济的复苏尚未真正到来。


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